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Le changement climatique rend l'Antarctique vert. Et ce n'est pas de l'herbe.

Le changement climatique rend l'Antarctique vert. Et ce n'est pas de l'herbe.

Une photographie imprimée prise en 2018 et publiée le 19 mai 2020 par l'Université de Cambridge et Matthew Davey montre le chercheur Andrew Gray géolocalisant des algues des neiges en fleurs sur l'île d'Anchorage près de la station Davis en Antarctique.

Pingouins et neige. C'est l'image qui vient à l'esprit des gens lorsqu'ils pensent à l'Antarctique. Recherchez des photos en ligne et vous obtiendrez des paysages glaciaires majoritairement blancs. Mais il s'avère que le continent le plus au sud n'est plus aussi monochromatique qu'on le pense. Il devient vert, et tout cela à cause du changement climatique.

Outre la fonte des calottes glaciaires et la mort des manchots, le réchauffement climatique fait également verdir la neige en Antarctique, selon un nouveau rapport publié dans la revue scientifique Nature Communications le mercredi 20 mai. Dans certaines zones, la teinte verte est même visible depuis l'espace. C'est le résultat de la prolifération d'algues: alors que la hausse des températures transforme la glace solide en grêle, les organismes aquatiques comme les algues se développent sur la neige fondante.

Bien qu'il s'agisse du continent le plus sec, il y a en fait une certaine flore en Antarctique. Les mousses et les lichens sont les deux plus grands types d'organismes photosynthétiques visibles là-bas. Ils sont également les plus étudiés. Alors que les explorateurs précédents ont observé la présence d'algues en Antarctique, elles n'ont jamais fait l'objet de recherches à grande échelle - jusqu'à présent.

À l'aide d'images satellitaires collectées sur deux ans par la Sentinel-2 de l'Agence spatiale européenne, ainsi que d'observations sur le terrain, des chercheurs de l'Université de Cambridge et du British Antarctic Survey ont observé 1679 proliférations distinctes d'algues vertes sur la péninsule antarctique, ce qui équivaut à une superficie totale de 1,9 kilomètres carrés.

Alors que 1,9 kilomètres carrés de masse terrestre ne semblent pas si importants que cela, Matt Davey, physiologiste des algues à l'Université de Cambridge, a déclaré à l'AFP que «en Antarctique, où il y a une si petite quantité de vie végétale, que la quantité de biomasse est très importante. "

Par rapport au reste de la planète, les régions polaires comme l'Antarctique connaissent un réchauffement beaucoup plus rapide. À mesure que les températures mondiales continuent d'augmenter, la quantité de proliférations d'algues augmentera probablement également. Cela signifie encore plus de neige verte.

Le nouveau rapport suggère que les algues microscopiques peuvent aider à réduire les niveaux de dioxyde de carbone en Antarctique (l'estimation de la quantité de dioxyde de carbone absorbée par les algues équivaut à 875000 voyages en voiture au Royaume-Uni en moyenne), mais les experts estiment que l'effet ne sera pas significatif.

L'augmentation des proliférations d'algues pourrait également réduire l'albédo local, une mesure de la mesure dans laquelle une surface réfléchit le rayonnement solaire. Alors que la neige blanche peut refléter 80% du rayonnement à sa surface, la neige verte n'en réfléchit qu'environ 45%. La réduction de l'albédo signifie que plus de rayonnement est absorbé, ce qui fait monter la température. Cependant, les chercheurs ne pensent pas que cela affecte de manière significative le climat de l'Antarctique.


Photo de la brochure prise en 2018 et publiée par l'Université de Cambridge le 20 mai 2020, montrant des algues vertes enneigées près de la station de recherche de Rothera, à Rothera Point, en Antarctique.

Ce que les proliférations d'algues peuvent faire, c'est créer de nouveaux habitats ou même un nouvel écosystème, en raison de son interaction avec les organismes existants. L'équipe de chercheurs a découvert que les algues ont déjà tissé des liens étroits avec certaines spores et bactéries fongiques, et que la plupart des proliférations d'algues se trouvent près des colonies de manchots, où les excréments d'oiseaux servent d'engrais.

"Des études comme la nôtre sont vraiment importantes car elles améliorent notre compréhension des liens complexes entre ces espèces et plus nous comprenons, plus nous pouvons protéger notre planète et ces écosystèmes fragiles qui pourraient être perdus ou modifiés à jamais", a déclaré Davey dans une vidéo de YouTube publié par l'Université de Cambridge.

Les chercheurs prévoient de mener des études similaires sur les algues rouges et orange à l'avenir pour cartographier les fleurs à travers le continent.


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